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Android互联网电视的前景及其架构之争

苹果和Google两大公司的加入使得智能手机市场重新洗牌,Android手机的市场份额不断攀升,对传统手机巨头Nokia和RIM、微软等公司构成巨大压力,预计不久的将来,Android手机和苹果公司的iPhone就将占到智能手机市场的半壁江山。未来手机市场的格局似乎依稀可见: 要么成为垂直整合的王者,如苹果,要么成为开源软件平台的拥趸,其它类型企业的生存空间将越来越小。

同样的故事也会发生在家庭娱乐市场吗? 事实上,Android推出不到一年,就吸引了数字电视行业不少嗅觉灵敏的开发者的关注。今天,数字电视产业链上大量的公司包括设备厂商、芯片公司、独立设计公司,甚至运营商在对Android进行研究或者是产品开发,它们认为Android作为开源软件成功者的代表,是未来数字电视的发展方向。在Google TV推出之前,Android只是针对手机应用的一个中间件平台,那么是什么原因让Android在电视领域也同样受到青睐呢?总结起来有以下几点:

1. 完全开源,免费。大幅降低系统成本包括软件授权费用、开发人员成本等,缩短产品开发周期,加速产品上市。可进行任意层面的修改,实现差异化。
2. 成熟,经过市场验证,跨硬件平台(ARM和IA架构)的完整中间件平台。
3. 丰富,性能优异的软件模块,如Javascript V8、Webkit、Skia图形库等。
4. 带有一次编译,跨平台运行的Dalvik 虚拟机,便于基于App Store模式的应用开发。
5. 数量庞大的存量应用程序(Google market),经过稍许改动,便可适用于电视。
6. 便于与其它Android设备如手机、平板电脑等的互操作。

现在就断言,Android将在家庭娱乐领域复制其在手机市场的成功还为时过早。尽管移植Android到大屏电视还有一些技术障碍,如启动时间、占用硬件资源较大、多媒体应用框架等,个人认为,决定Android命运的将不是技术因素,而更多的是商业因素,也即各方利益的平衡和运营模式问题。毕竟Google这个商业大鳄的加入有可能会直接威胁到广电运营商的传统利益。电视与手机市场不同,广电运营商最大的收入来源之一是广告,而这正好与Google的赢利模式相重叠。能否形成包括应用开发者、内容提供者、运营商等多方共赢的运营模式也是Android互联网电视成功的一大主要障碍。

以刚刚发布的Google TV为例,它是迄今为止电视与互联网结合最紧密的一款产品,支持完全的互联网浏览(我并不看好这项功能),上百万个电视频道搜索、社交网站、 互动广告、应用商店下载等等, 似乎让人们看到了未来电视的发展方向和美好前景。然而,事情远未如此简单,网络电视领域不乏开拓者,如微软、苹果, 但都铩羽而归,美国传统电视运营商和内容提供商势力强大,地位根深蒂固, 它们不会容忍Google们侵入它们的领地,破坏原有的利益格局。近日,ABC、CBS、NBC电视台和Hulu视频网站对Google TV一起说不,使得Google TV无法访问它们的影视内容;三大有线电视运营商Comcast、时代华纳和Cablevision拒绝与Google合作更是给Google TV的前途蒙上了一层阴影。可以预见, 未来新兴互联网势力与传统广电势力的角逐 (本质是电视用户之争) 还会持续一段时间,最终是合作共赢,还是一方战胜另一方还不得而知。

Android进入电视的前景尚不甚明朗,但因为市场的普遍看好,Android电视背后正在进行着另一场或明或暗的力量角逐:CPU处理器架构之争。

目前,家庭娱乐应用SoC处理器的格局是,ARM和MIPS两强相争,ARC和8051等非主流架构(包括各芯片公司自有处理器)被逐渐淘汰已经没有太多悬念。Intel这一巨无霸公司携其X86架构SoC欲强势争抢这一市场。这样,有实力竞争Android网络电视的就只剩下三大处理器架构:Intel X86、ARM和MIPS。我们先来看看它们各自在Android电视上的策略和最新状况。

Intel DHG(数字家庭集团)曾经在全球范围内部署资源推广它的Canmore(CE3100)和Sodaville(CE4100)SoC单芯片,当然重点还是美国市场和日本、韩国的几大电视厂商,其中包括对少数Android网络电视客户的支持。但在几大电视厂商和中国等新兴市场遭遇挫折后,一年多前,逐渐将资源转移,全力投入对索尼 Google TV项目的支持(两年多前,凭借当时Atom处理器独有的高性能和Intel整体实力的保障,Google和索尼选择了Intel的Sodaville芯片开发Google TV),索尼基于Android2.1的 Google TV于10月份如期上市,虽然销售情况还难以预测,Intel已经收获了大量订单。可以说,Intel凭借全球首款上市的Google TV,赢得了Android网络电视的第一场胜利。在宣传方面,Intel还算低调,并没有借此大张旗鼓地宣扬X86架构是Android电视的最佳选择,只是其CEO在不同媒体场合多次推介过该款Google TV。不过除此之外,没有听说Intel还有其它正在进行中的Android互联网电视项目,包括Google TV。

ARM近年来在家庭应用市场可谓春风得意,多家重量级芯片厂商如ST、Fujitsu、海思、Amlogic等选择或是转到了ARM架构。全球电视大厂如三星、LG等等也都纷纷授权ARM处理器用于下一代互联网电视芯片设计。ARM公司的Cortex-A9处理器支持SMP多核架构,在单核,1GHz主频情况下实现2500DMIPS的强大处理能力,并集成Neon多媒体单元,加上其作为Android中间件唯一支持的”Native” 架构的先天优势,无疑是Android/Google TV的理想解决方案。这两年,多款基于Cortex-A8/9的SoC芯片上市,绝大多数市场上正在开发的Android电视或机顶盒正是采用的这些芯片,如People of Lava公司的互联网电视,Thundersoft公司推出的Droid TV解决方案。另据可靠消息,Google的下一代Google TV将与三星、LG、MediaTek等合作,而以上公司采用的也都是ARM公司的Cortex-A9多核处理器,ARM 作为下一代Google TV的主要处理器平台几无悬念。应考虑到Google/Android TV的敏感性等因素,ARM没有针对Android/Google TV做太多的新闻报道,只是在背后按照既定策略支持它的主要芯片合作伙伴和软件,系统厂商进行Android电视或机顶盒的软件优化和产品开发,并继续保持与Google在Android系统上的密切合作。

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